Formel 1-förare i Shells banlabb

Spänningen i laboratoriet

Adrenalin är allt i F1. Det finns överallt. Även i laboratoriet. Vi snackar om Shells banlabb – ett mobilt labb nära racingbanan som under varje Grand Prix fungerar som arbetsplats för Shells analytiker. Här arbetar de outtröttligt tillsammans med Scuderia Ferraris ingenjörer för att utveckla bränslen och motoroljor i världsklass till Ferraris F1-bilar.

De är en ovärderlig del av Scuderia Ferraris team. Vi träffade dem för att ta reda på hur de hanterar pressen.

”För att tillhöra det här teamet måste du vara passionerad. Om du inte är det blir kraven i kombination med förväntningarna och arbetsbelastningen för mycket.” Guy Lovett, logistikchef och ansvarig (tillsammans med sitt team) för testning av bränslen och motoroljor inför varje tävling.

Bra bensin ger bilens motor den kraft som krävs för att konkurrera, medan oljor (eller smörjmedel som de ofta kallas), bidrar till att hålla motorn ren och effektiv. Labbteamet tar prover av bränslet och oljan under hela tävlingshelgen, utför tester på dem och sammanställer sedan rapporter till Ferraris ingenjörer. Tack vare testerna kan ingenjörerna utifrån metallurgiska prover i oljan se vilken del av bilen som behöver ses över. Det är det som gör Shells prover och analyser så värdefulla.

Dan Jamieson förklarar hur intensivt arbetet är. “Under en vanlig tävlingshelg gör teamet upp emot 40 tester åt Ferraris ingenjörer. Om det uppstår problem längs sidlinjen kommer det att påverka Ferraris ingenjörer vilket i sin tur påverkar Ferraris övergripande prestation i tävlingen. Det är där pressen kommer in. Vi vill inte svika teamet.”

Skillnaden mellan framgång och misslyckande är otroligt liten i F1. Det är därför som bränsleutvecklingsteamet arbetar året runt för att förbättra Shells produkter. Som Drew förklarar:

”Förbättringarna som vi letar efter är minimala – men otroligt betydelsefulla. Med varje blandning letar vi efter nya förbättringar, hur små de än må vara. Skillnaden mellan en eller två hästkrafter kan på banan vara upp till 12 meter. En sådan skillnad kan vara avgörande för slutresultatet.”

Men innan teamet kan arbeta med bränslet måste de se till att provtagningsutrustningen kommer på plats vid banan och fungerar optimalt. ”Det är inte så lätt som det låter,” säger Dan och skrattar.

När han säger detta ler analytikerkollegorna Alan Wardle och Louise Coppack. ”På Spa hade vi en uppsättning som tog tolv timmar att få klar, i stället för fyra vilket är det normala. Vissa delar av utrustningen fungerade inte eftersom vi fick problem med strömförsörjningen – extrautrustningen fungerade inte heller. Allt som kunde gå fel gick fel. Man måste tänka snabbt, komma med lösningar och ha beredskapsplaner – det är klart att det blir en press men det är en del av jobbet.”

”Att misslyckas är inte ett alternativ,” säger Dan och hela teamet nickar instämmande. ”Pressen är stor – särskilt när det gäller tävlingar utanför Europa som vi måste flyga till. Ibland har vi ingen aning om vad som väntar oss. Vi har lärt oss att förvänta oss det oväntade.”

Men alla i teamet är eniga om att det är ett litet pris att betala för att få vara en del av motorsportens mest legendariska institution.

Ian Albiston är logistikchef och ansvarig för allt som sker vid sidlinjen. ”Det känns verkligen som att vi är en del av Ferrari-familjen. Jag kommer aldrig att glömma Japan 2003 när Schumacher vann titeln – jag sov inte en blund natten innan. Det fanns så mycket förväntan. Tävlingen i sig var ren tortyr. Vi vann ju till slut men det var en mycket tuff tävling. Men vilken kväll det var!”

Mark Wakem (projektledare för smörjmedel) och Mike Evans (projektledare för bränslen) ansvarar för produktutvecklingen inför varje tävling. Det är ett krävande arbete men när de får till det, ja, det är inte mycket som slår den känslan.

”Ferraris teamansvarig”, avslöjar Mark, ”tackade personligen Shell för processen och leveransen av det nya bränslet i Spanien. Även förarna tackade oss. Det är fantastiskt att vara en del av teamet och få ett erkännande för arbetet vi gör. Vi vet att ett team inte är starkare än sin svagaste länk. Därför strävar vi efter att utveckla bättre produkter året runt.”

Mike håller med och säger att det idag inte är ovanligt att höra analyser av bränsleblandningar i media. ”2014 års bestämmelser har satt ett större fokus på vårt arbete. Vi hörde nyligen David Coulthard prata om Shells oljeanalys. Det visar hur integrerade vi är i hela processen. Det är verkligen ett givande jobb.”

Med de ändrade bestämmelserna har bränsle- och oljeblandningen aldrig varit en lika stor del av ekvationen. Det är tur att det här teamet är redo för utmaningen.